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La Chauve-souris : comment vit-elle ? Quelles espèces peut-on rencontrer en France ?

La Chauve-souris est un mammifère protégé depuis 1976. Mal connue, elle fait encore peur à grand nombre d’entre nous, victime de croyances et d’idées préconçues à la vie dure. Cet animal aux détails anatomiques hors norme est étonnant et ô combien utile ne mérite nullement sa mauvaise réputation. Penchons-nous quelques instants sur le mode de vie des espèces présentes en France et sur quelques-unes des nombreuses particularités de ce chiroptère.

La Chauve-souris : comment vit-elle ? Quelles espèces peut-on rencontrer en France ?

La chauve-souris, unique mammifère volant au monde

La chauve-souris (Chiroptera), de l’ordre des chiroptères, est le seul mammifère volant du règne animal. On recense près de 1 200 espèces de chauves-souris, réparties sur l’ensemble de la planète. Vingt mammifères sur cent sont des chiroptères, ce qui est impressionnant. Pourtant, bien qu’il soit très représenté sur tous les continents, cet animal aux particularités physiques étonnantes est assez mal connu du grand public.

Chauve-souris : un animal utile

Objet de croyances et préjugés infondés, la chauve-souris est en fait un animal fragile, bien loin de l’image du Vampire à laquelle on l’associe depuis des siècles. Elle n’a cessé de subir de plein fouet les agissements de l’homme à l’origine de la destruction des milieux naturels. Aujourd’hui, en France la chauve-souris est protégée par la loi du 10 juillet 1976, tout comme son habitat d’ailleurs… un juste retour des choses pour ce mammifère hautement persécuté pourtant d’une grande utilité. La loi interdit strictement à toute personne de transporter des chauves-souris, qu’elles soient mortes ou en vie, de les déranger, de les capturer, de les détruire et de les mutiler ou bien encore de les naturaliser.

Il est possible de protéger la chauve-souris en installant des gîtes adaptés.

Chauve-souris : un animal utile

Les espèces de chauves-souris présentes en France

En France métropolitaine, on dénombre trente-quatre espèces de chauves-souris appartenant à différentes familles telles que :

  • Les Vespertilionidés :
    • Oreillard (gris, alpin, roux),
    • Murin (des Marais, à moustaches, à oreilles échancrées, d’Alcathoé, de Brandt, de Capaccini, de Bechstein, Grand Murin, Petit Murin…),
    • Vespère de Savi,
    • Pipistrelle (de Nathusius, pygmée, commune, de Kuhl,
    • Noctule (Grande, commune, de Leisler),
    • Sérotine (bicolore, commune, de Nilsson),
    • Barbastelle d’Europe,
  • Les Minioptéridés : Minioptère de Schreibers,
  • Les Rhinolophidés : Petit Rhinolophe, Grand Rhinolophe, Rhinolophe euryale,
  • Les Molossidés : Molosse de Cestoni.

Toutes ces chauves-souris et, plus largement, toutes les espèces présentes en Europe sont insectivores. Elles représentent une aide précieuse pour l’homme et les cultures car elles dévorent chaque nuit 50 % de leur poids en insectes nocturnes comme les papillons de nuit, les coléoptères, les moustiques…). Le rôle dans l’écosystème de ce mammifère volant est vraiment important d’autant plus que ses déjections sont utilisées – avec les excréments d’oiseaux – pour préparer une substance fertilisante riche en azote : le guano.

Chauve-souris : des détails anatomiques hors-norme

Chauve-souris : des détails anatomiques hors-norme

La chauve-souris est pourvue de détails anatomiques étonnants. Son nom « Chiroptère » signifie « vole avec ses mains ». Elle possède des ailes formées d’une membrane et de ses bras, ses mains et ses doigts.

Quant à l’écholocalisation chez la chauve-souris, c’est un dispositif naturel incroyablement bien développé. La chauve-souris possède en effet des cordes vocales avec lesquelles elle émet des ultrasons, soit par la gueule, soit par le nez, dont la majeure partie est inaudible par l’homme. Ce phénomène, appelé écholocalisation, permet à ce mammifère de se diriger. Mais ce n’est pas tout !

Ses proies sont également localisées de cette façon, tout comme leur texture, leur grosseur et le sens de leur déplacement. Le principe est assez simple à comprendre : les ondes sonores émises par les chauves-souris se répercutent sur toute surface environnante avant de revenir à leurs oreilles et d’être analysées par leur cerveau. La chauve-souris possède donc une sorte de sonar qui lui permet de se déplacer à l’aveugle. C’est un peu comme si elle pouvait « voir » avec ses oreilles.

La chauve-souris mue une fois par an

Chauve-souris : un mammifère étonnant

Un grand nombre d’espèces de chauves-souris dorment la tête en bas, suspendues par leurs pieds munis de griffes à de nombreux supports (voutes, charpente, branches. Elles hivernent dans des lieux retirés où règne une température relativement douce comme les cavités naturelles des troncs d’arbres, les ponts, les caves, les souterrains. Parfois, pour trouver un lieu d’hibernation adapté que l’on nomme l’hibernacle, elles n’hésitent pas à parcourir de nombreux kilomètres. La difficulté pour la chauve-souris est de pouvoir passer l’hiver dans un lieu suffisamment humide pour protéger ses ailes qui se dessèchent assez facilement. Après environ cinq mois passés à l’abri du gel, soit dès le mois de mars, les chiroptères reprennent une vie active.

C’est en plein été qu’a lieu l’accouplement. Mais le sperme séjourne dans les voies génitales de la femelle jusqu’à la fin de la période d’hibernation. A ce moment seulement ont lieu l’ovulation puis la fécondation.Après une période de gestation de 45 à 70 jours, naît un seul petit dans la majeure partie des cas. A peine né, il vient s’accrocher à une mamelle de sa mère qui l’allaite jusqu’à ce qu’il puisse se nourrir seul. C’est entre l’âge de 4 et 6 semaines que le jeune est sevré.

Forte mortalité chez les jeunes chauves-souris

Puces, tiques et autres parasites sont les grands ennemis des chauves-souris. Mais ses prédateurs sont :

  • Les petits carnassiers comme la fouine et le chat,
  • Certaines araignées,
  • Les rapaces dont les principaux sont la chouette, le hibou, la buse, l’épervier,
  • Les serpents.

La majeure partie des prédateurs sont à l’affut des jeunes chauves-souris qui, lorsqu’elles ne sont âgées que de quelques jours à quelques semaines, ont encore du mal à rester accrochées aux mamelles de leur mère et plus tard aux voûtes. Nombre d’entre elles tombent et meurent. Cela explique pourquoi le taux de mortalité des chiroptères est surtout très élevé durant leur premier mois de vie.

Passé cette période durant laquelle la chauve-souris est particulièrement vulnérable, elle affiche une longévité qui peut allègrement atteindre une bonne dizaine d’années, ce qui est rare pour de petits animaux. Des scientifiques ont même retrouvé une chauve-souris de 41 ans. Cela compense en partie un taux de reproduction relativement faible.

Cette longévité considérée comme exceptionnelle fait l’objet de nombreuses recherches scientifiques. Bien qu’elle dépense énormément d’énergie pour voler, la chauve-souris possède un organisme qui ne subit ni le vieillissement, ni les maladies liées à l’âge comme c’est le cas chez l’homme et les animaux, car son système immunitaire est d’une grande performance. L’allongement inhabituel de la vie chez la chauve-souris est dû au mécanisme exceptionnel des molécules.

La chauve-souris peut être croisée dans toutes les régions de France, dans les sous-bois et au bord des rivières, dans les villages et même en ville. De plus, il existe de nombreux sites de sauvegarde des chauves-souris en France où il est possible d’observer ce mammifère volant. C’est le cas par exemple des réserves naturelles situées en région catalane mais aussi en Bretagne, en Touraine ou encore au sein du Parc naturel régional de Chartreuse entre Grenoble et Chambéry. Prendre le temps de mieux connaître la chauve-souris est indispensable pour changer radicalement la perception que l’on a de cet animal victime de la méconnaissance générale.

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